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New Perspectives for Jerusalem’s Late Ottoman and Mandate Social History

by Falestin Naili

The round-table entitled “New Perspectives for Jerusalem’s Late Ottoman and Mandate Social History: Sources and Resources in Jordan” was held on the 24th of November 2014 at the Ifpo Amman. Supported by the Ifpo and the ERC-financed research project “Opening Jerusalem Archives: For a Connected History of ‘Citadinité’ in the Holy City (1840-1940)”, this round-table was conceived and organised by Falestin Naili, research associate at the Ifpo Amman and member of the ERC project. It brought together four members of the ERC project with their colleagues of the University of Jordan in order to present and discuss their respective research in relationship to the ERC project’s aim of overcoming the segmented historiography of Jerusalem by opening and interconnecting the city’s archives and laying the framework for an urban history approach to Jerusalem.

The round-table was welcomed by Vanessa Guéno (Ifpo Amman), who underlined that the Ifpo is currently relaunching the Ottoman studies and who emphasized the possibilities of future synergies between the Open Jerusalem Project and Ifpo Research Programs.

Vincent Lemire, executive director of the ERC Open-Jerusalem Project, briefly presented the scope, the scientific framework and the global schedule of the ERC project (2014-2019). He underlined the importance of Jordan’s archival sources and institutional actors dealing with Jerusalem’s history. Hence, he explained that the ERC project team was eager to meet their colleagues from the Center for Manuscripts and Documents and the Committee for the History of the Bilad Al Sham of the University of Jordan in Amman.

In her presentation entitled “Jerusalem, Amman, Beirut and beyond: moving from the Jerusalem municipal archives to the collective memory of Ottoman Jerusalem in search of citadinité (urban citizenship)”, Falestin Naili presented the first results of her analysis of the Arabic minutes of Ottoman Jerusalem’s municipal council for the period from 1892 – 1917, which account for about 45% of this rare primary source. These hand-written minutes document the decisions and announcements of the council (founded several years before the Ottoman Provincial Law on Municipalities of 1877) and offer a wealth of information and many glimpses of daily life issues in Jerusalem. About two-thirds of the members of the municipal council were elected and one third were ex officio members. Muslims, Christians and Jews were among the members and the Ottoman government chose the mayor among the elected members. After a short digression into the material and palaeographic aspects of the minutes, Falestin Naili gave examples of the issues dealt with in the municipal minutes, emphasizing that revenue-generating activities were an important preoccupation of this urban institution spearheading Jerusalem’s development of modern infrastructures and services. As an interconfessional interethnic urban institution interacting directly with the citizens and the imperial authorities, the municipality was probably the most important mediating structure for Jerusalem’s urban society, translating imperial impulses into local activities and relaying local realities and initiatives back to Istanbul. This new picture of Jerusalem’s society at the end of the Ottoman period should be complemented by several other sources, such as court registers, local press, imperial documents and, last but not least, autobiographical writings and collective memory narratives from this period.

Yasemin Avci, Associate Professor at the University of Pamukkale and member of the ERC team, presented her analysis of the Ottoman language minutes (about 55% of the total text) of Jerusalem’s municipal council for the period from 1892 – 1917 and their link with the imperial level of governmentin a paper entitled “Jerusalem Municipal Archives and Istanbul Imperial Archives: how to interconnect the two levels”. She explained that the resolutions of the municipal council are in a rough draft format, since they were for the internal use of the council itself. Nonetheless, they could occasionally be inspected by central government authorities. She then placed the municipal council back into the new governmental structure created as a result of the Tanzimat reforms, which signified the development of a legal authoritarian regime in the Ottoman Empire. Within the pyramidal structure extending from Istanbul to the provinces and sanjaks, the municipal council was at the bottom as a means of connecting urban administration to the imperial center. Although the objective of the creation of municipalities was not democratic, the municipal councils could at times nuance, circumvent and even subvert imperial intentions in their desire to assert varying degrees of autonomy.


Abdul-Hameed Al-Kayyali, associated researcher at Ifpo Amman and member of the ERC project, presented the first results of his ongoing research on Jerusalem’s Hebrew press in a paper entitled “The Hebrew newspaper Ha-Zvi: a mirror of Jerusalem’s public affairs at the turn of the century”. The Hebrew press, and in particular Ha-Zvi (later called Ha-Or) for the period between 1840 and 1940 (available online www.jpress.org.il) provides some specific information which cannot be found in the minutes of the Jerusalem municipal council, such as the names of candidates for municipal elections. Furthermore, they provide many detailed accounts of daily life (schools, hospitals, transport, water etc.) in Jerusalem, mainly from the perspective of the city’s Jewish inhabitants. The work on Ha-Zvi is relatively easier than that on other newspapers, since (as a publication directed by Eliezer Ben Yehuda, the «father» of Modern Hebrew) it contains a simpler Hebrew with less Talmudic and Yiddish terms than other newspapers of that period.

Nufan Al Sawariah, Professor in the History Department of the University of Jordan, presented a paper entitled “Water and its resources in Jerusalem: The Registers of Jerusalem’s mahkame shar‘iyya as a source of study”. He emphasized that the sijill shar ‘i has to be considered as an important mirror of life in Jerusalem, reflecting a large number of people’s everyday preoccupations. One of the most important daily life issues in Jerusalem was the regular cutting of water which sometimes even amounted to a complete halt. The sijillat contain many details about the extent of people’s suffering due to lack of water and about the efforts of the imperial and local government to resolve these problems. The registers also contain much information about the water infrastructure in and around Jerusalem, including public fountains, reservoirs and aqueducts, which were regularly supervised and repaired by government employees.

Abla Muhtadi, who is a researcher at the Center for Manuscripts and Documents of the University of Jordan, offered a rare insider perspective on the sijillat mahkame shar‘iyya in her presentation entitled “Jerusalem’s court registers as a source for social history”. In fact, although the prerogatives of the shari‘a courts diminished as a result of the reforms of the judiciary system in the second half of the 19th century, these courts remain an extremely valuable source on the daily life of Jerusalemites. Even after the separation of civil courts according to confession, Christians and Jews at times opted for appearing in front of the qadi instead of turning to the courts of their confessional group. The sijillat contain much information about the holders of public offices, about teachers and schools, shops, restaurants, hospitals and hotels, to name just a few categories of public spaces. In Abla Muhtadi’s words, the sijillat are the “living memory” of the city and its inhabitants, providing the texture of daily life.

The discussions in English and Arabic were stimulating and full of promising perspectives for further connections between different local archives, namely the court registers and the local press in Arabic, Hebrew and Ottoman. Mahmoud Yazbak (Professor of History, University of Haifa) who attended the round-table, offered much valuable advice based on his own work on the sijillat for Haifa and Jaffa and urged the participants to pay special attention to continuities between the period preceding the Tanzimat and the actual reform period. Vanessa Guéno shared her insights about the effects of the judiciary reforms from her work on Ottoman Homs. All the participants agreed that a larger event should be organised next year at the Center for Manuscripts and Documents, whose Director Mohammed Adnan Al Bakhit, has expressed his wish to host such an event.

Photo: two excerpts from the municipal minutes of 1910 (1326 hijri),
the first one being a public bid for meat for the municipal hospital,
the second an announcement of a public sale of tax-farming rights
according to the iltizam system

Archival Training Workshop at the National Archives of France


Open Jerusalem research team will attend a training session at the National Archives of France next week (4-6 December). This three-day workshop will represent the first step of a long-lasting and fruitful partnership between the NAF and Open Jerusalem that will bring some archivists to work in Jerusalem’s archives.
Open Jerusalem aims to unlock the modern history of the Holy City through archives. Therefore, the importance of a deep understanding and knowledge of archival management principles, concepts and practices is crucial for OJ researchers.
We will report our Paris activities on our social network channels (facebook, twitter and google+). Follow us!

Read the full programme here

Round-Table Workshop: New Perspectives for Jerusalem’s Social History


ERC Funded Project

Opening Jerusalem’s Archives:

for a Connected History of ‘Citadinité’

in the Holy City (1840-1940)

Programme for round-table workshop

New Perspectives for Jerusalem’s Late Ottoman

and Mandate Social History:

Sources and Resources in Jordan”

Monday the 24th of November from 9:30 am to 1:30 pm

at the Institut français du Proche-Orient (IFPO) in Amman

9:30 am
Word of welcome by Vanessa Guéno
Opening remarks by Falestin Naili and Vincent Lemire

9:45 am
“Jerusalem, Amman, Beirut and beyond: moving from the Jerusalem municipal archives to the collective memory of Ottoman Jerusalem in search of citadinité (urban citizenship)”
Falestin Naili

10:15 am
“Jerusalem Municipal Archives and Istanbul Imperial Archives: how to interconnect the two levels”
Yasemin Avci

10:45 am
“The Hebrew newspaper Ha-Zvi: a mirror of Jerusalem’s public affairs at the turn of the century”
Abdul-Hameed Al Kayyali

11:15 – 11:40 Coffee break

11:45 am
“Water and its Sources in Jerusalem in the Ottoman period”
Nufan Al Sawariah

12:15 pm
“Jerusalem’s court registers as a source for social history”
Abla Muhtadi

12:45 pm
Synthesis and closing remarks
Mohammed Adnan Al Bakhit

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Michel Foucault, un stratège pour Open Jerusalem : la connexion de l’hétérogène

par Vincent Lemire, directeur d’Open Jerusalem

Michel Foucault
Michel Foucault, à plus de 30 ans de distance, nous aide à penser les conditions de possibilité du projet Open Jerusalem. À la fin des années 1970, dans un cours au Collège de France, à propos du                « disparate », il distingue logique dialectique et logique stratégique. Cette position n’a pas que des implications théoriques. Faire vivre le projet Open Jerusalem aujourd’hui, c’est accepter concrètement que la dissolution des « termes contradictoires » en une « unité  homogène » n’est pas un horizon à envisager, ni sur un plan pratique, ni sur un plan théorique. L’historiographie de Jérusalem n’est pas homogène ; mais, en vérité, son histoire ne l’est pas non plus. Il s’agit de faire avec, adroitement, en opérant une série de mouvements stratégiques ; et non pas de lutter contre, vainement, par pure obstination dialectique.

Logique dialectique ou agrégative / logique stratégique ou disjonctive

• « La logique dialectique, c’est une logique qui fait jouer des termes contradictoires dans l’élément de l’homogène. À cette logique de la dialectique je vous propose de substituer, plutôt, une logique de la stratégie. Une logique de la stratégie ne fait pas valoir des termes contradictoires dans un élément de l’homogène qui promet leur résolution en une unité. La logique de la stratégie, elle a pour fonction d’établir quelles sont les connexions possibles entre des termes disparates et qui restent disparates ». La logique dialectique, c’est celle que nous avons appris à mobiliser tout au long de nos parcours scolaires et académiques : rassembler des éléments souvent disparates (informations, données, exemples, citations) et les dissoudre en un récit homogène, médian, cohérent et, autant que possible, ordonné. C’est la logique mobilisée dans la technique dissertative, qui fait appel en premier lieu à l’esprit de synthèse. On pourrait aussi nommer cette logique : logique  « agrégative ».

• Par contraste, la logique stratégique assume le caractère fondamentalement et irréductiblement disparate des éléments du récit. Elle ne cherche pas à fondre ces éléments disparates en une unité homogène mais vise seulement à les agencer en repérant entre eux les « connexions possibles ». Pour filer l’analogie scolaire, on peut dire que la logique stratégique est celle qui est mobilisée en premier lieu dans la gymnastique particulière du « commentaire de  document », qui suppose d’abord, pour être réussi, de se porter à hauteur du document et de son / ses auteur(s), pour rendre compte de son irréductible singularité, de sa vérité ou de sa part de vérité. Dans un second temps, le commentateur confronte le document singulier à son environnement narratif pour repérer les connexions, les symétries, les symbioses, les contradictions, les échos fidèles ou déformés… bref, pour situer le texte qu’il a sous les yeux dans un contexte, c’est-à-dire dans un paysage qui accompagne le texte et qui lui donne, bien souvent par un jeu de contrastes, tout son sens. Cette logique fait appel, en premier lieu, à l’esprit d’analyse. On pourrait aussi nommer cette logique : logique « disjonctive ». Cette logique ne vise pas à ordonner le désordre mais à l’agencer pour lui donner sens.

Histoire globale ou histoire connectée ?

• Les historiens se grattent la tête depuis des années pour définir, spécifier et distinguer les différents labels qui étiquettent une nouvelle manière de faire et d’écrire l’histoire. Cette nouvelle manière cherche à sortir des cadres nationaux, à rendre compte de phénomènes transnationaux, à comprendre ce qui relie et ce qui circule entre des ensembles jusqu’ici étudiés de façon cloisonnée par repli national ou inertie académique. Parmi ces discussions, celle qui confronte « histoire globale » et « histoire connectée » est sans doute la plus nourrie et la plus approfondie, même si les conclusions provisoires de ce débat restent souvent obscures. Foucault nous aide à y voir plus clair. L’histoire globale ressort clairement de la logique dialectique, en ce sens qu’elle cherche à reconstruire — par delà les écarts, les contradictions et les dissonances de sources — un récit englobant, intégral voire totalisant, des phénomènes qui exigent d’être pensés à l’échelle transnationale. Ce glissement de l’englobant au totalisant, du global au total, est d’ailleurs la critique récurrente adressée aux histoires dites globales, dont on a pu souligner qu’elles courent toujours le risque de réveiller les tentations impériales pour reconstruire, in fine, une histoire vue d’occident.

• L’histoire connectée, au contraire, nous promène bel et bien du côté de la logique stratégique théorisée par Foucault. En ne cherchant pas à réduire les écarts mais en se limitant à les énoncer le plus clairement possible, en ne se précipitant pas vers des réponses avant d’avoir patiemment et humblement formulé toutes les questions possibles qui permettraient de les atteindre, en ne rabotant aucune des aspérités présentes dans les sources mais en tentant au contraire de les mettre en lumière et de les ériger en valeurs décisives d’une série d’équations à résoudre, l’histoire connectée se méfie instinctivement de toute narration englobante, intégrante et totalisante. Cette exigence n’est en aucun cas un retranchement, un renoncement, un repli vers une histoire au rabais ; elle part au contraire du constat que certains phénomènes, dans leur vérité propre, ne se laissent pas approcher autrement.


• Le projet européen Open Jerusalem a été présenté dès son prélude comme un essai d’histoire connectée. Neuf mois après son lancement, tout confirme que cette intuition première était juste. Le projet a mis au cœur de son ambition la notion de citadinité, c’est-à-dire l’ensemble des liens qui se trament entre une ville et ses citadins, mais également l’ensemble des liens qui se font et se défont entre les citadins eux-mêmes, dans un contexte historique donné. En l’espèce, il n’est pas question pour nous de partir en quête d’une identité citadine globale, transcendant les différentes communautés résidentes à Jérusalem, mais bien plutôt de repérer les circulations, les échanges, les connexions possibles ou impossibles entre des processus d’identifications traversant des « communautés » elles-mêmes fluides et ambulantes. Jérusalem n’est pas une et indivisible ; elle n’est pas non plus un chaos illisible et absolument incohérent. Entre ces deux ornières heuristiques d’apparence symétriques mais également fatales, l’équipe du projet Open Jerusalem chemine cahin-caha, bien consciente qu’une conduite sur terrain glissant suppose tact, doigté et délicatesse.

Amitié, loyauté

• Cet extrait du cours de Michel Foucault est cité dans les pages d’À nos amis, le dernier texte publié par le Comité invisible (éditions La Fabrique, octobre 2014). Dans leur projet de renversement de l’ordre établi, les membres du Comité invisible se méfient des organisations, conventions, structures partisanes et autres usines à gaz, pour privilégier l’amitié qui relie et fait tenir ensemble un groupe d’activistes en action et en situation. Ce choix de l’amitié n’est pas fortuit, il est, là-encore, d’ordre stratégique. L’amitié, dans un projet qui fait le pari du disparate, n’est pas un supplément d’âme accessoire ou facultatif, un « plus » qui viendrait égayer le travail collectif et agrémenter son quotidien, c’est la condition de possibilité de l’action elle-même. S’il s’agit de ne pas gommer les différences d’approches et les écarts de points de vue mais au contraire d’en dégager l’énergie qui met en mouvement le collectif, alors l’amitié entre les membres de l’équipe est un élément décisif, indispensable à la réussite possible du projet.

• Elle seule permet d’assumer les différences sans risquer d’épuiser l’énergie collective en vaine et vides querelles, elle seule permet de progresser sur un terrain semé d’embûches et traversé de conflits, elle seule permet de préserver la confiance entre chacun des membres de l’équipe, en particulier face à une situation qui, à Jérusalem même, se fait chaque jour plus violente et plus menaçante. Cette amitié suppose la loyauté, la confiance réciproque et l’engagement sincère, elle place au centre du collectif une certaine éthique de la recherche. « La logique de la stratégie, c’est la logique de la connexion de l’hétérogène, ce n’est pas la logique de l’homogénéisation du contradictoire » écrit Foucault. Pour tenir ce pari, pour éviter la tentation funeste de l’unité et de l’homogène, nous avons placé l’amitié au cœur du projet Open Jerusalem, n’en déplaise aux grincheux et à ceux qui ignorent qu’il faut parfois mettre utilement « un peu d’art dans sa vie et un peu de vie dans son art ».

Ciné-concert : Jérusalem en 1897, vu par les frères Lumière


Au printemps 1897, arrive à Jérusalem une équipe d’opérateurs de cinématographe envoyée par les célèbres frères Lumière (inventeurs du cinématographe deux ans plus tôt) et dirigée par Alexandre Promio. Le but de cette équipe est de faire le tour de la Méditerranée pour fixer sur pellicule quelques images de chacune des villes y jouant un rôle majeur. Jérusalem est parmi celles-ci et c’est neuf films qui y seront tournés. Chacun sous forme de plan-séquence d’une quarantaine de secondes, muets et en noir et blanc, ils permettent de découvrir une ville alors déjà multiculturelle et toujours en mouvement.
Ces neufs films sont aujourd’hui restaurés et conservés par l’Institut Lumière, à Lyon.

« Les neuf vues d’Alexandre Promio ne sont rien d’autre que cela : neuf contrechamps qui renversent la perspective et permettent d’accéder à l’horizon quotidien des citadins de Jérusalem à cette époque. Que de films et de reportages, souvent dramatiques et même dramaturgiques, ont été tournés depuis à Jérusalem… Au milieu de ce flot d’images, retenons ce travelling inaugural et imprégnons-nous de son souvenir particulier, car il lève le voile sur une autre histoire de Jérusalem, une histoire de Jérusalem   “à l’âge des possibles” ».

(V. Lemire, Jérusalem 1900, Armand Colin, 2012, p. 130)

La soirée commencera par une présentation des films par Vincent Lemire, historien spécialiste de Jérusalem et directeur du projet Open Jerusalem, qui évoquera la ville à l’époque, cette « Jérusalem 1900 » dont les images seront ensuite projetées sur grand écran.

La projection des films se fera en musique, comme il était de mise aux premiers temps du cinéma (les films de l’époque étant muets, des musiciens étaient présents sur les scènes des théâtres dans lesquels étaient alors projetés les films et avaient en charge de jouer toute la bande sonore en direct). Ainsi, des musiciens joueront de la musique traditionnelle orientale par dessus ces images afin de créer une atmosphère adaptée à leur visionnage. Les musiciens joueront également quelques morceaux avant et après la projection.

La soirée se terminera par un échange avec le public.

Cet événement est organisé par l’Institut français de Jérusalem – Romain Gary et le projet européen Open Jerusalem.

Date et lieu :

19 novembre 2014, 19h30

9 kikar Safra
91009 – Jérusalem
02 624 3156 poste 2

Jerusalem Municipality and the First World War

Open Jerusalem team member Falestin Naïli will participate to the international conference on “The First World War in the Middle East: Experience, knowledge, memory” jointly organized by the OIB Orient-Institut Beirut, the Ifpo (Institut français du Proche-Orient), the History Department of the Université Saint-Joseph de Beyrouth and the Institute for Palestine Studies (3-4 November 2014) with a paper on “La guerre entre les lignes : la municipalité ottomane de Jérusalem face aux effets de la Première Guerre mondiale.”

Opening Jerusalem Archives: for a connected history of ‘Citadinité’ in the Holy City (1840-1940)

IMG_5699• Jerusalem is undoubtedly one of the cities that receives the most attention from historians, but the available bibliography, generally speaking, is plagued by three major flaws. First, most studies are devoted either to ancient and medieval history, or to the very recent history of the city (after the 1948 War). The Ottoman period (1517-1917) and the British Mandate (1917-1947) are decidedly less studied, as though only the Bible, the Crusades, and then the Israeli-Palestinian conflict were worthy of interest. The second flaw stems in part from the first : the overwhelming majority of existing studies focus on religious and geopolitical aspects of the city’s history and thus Jerusalem appears either as a jumble of shrines or as a battlefield. The third flaw is the cause of the other two: most Jerusalem historians limit their studies to the history of only one community of the Holy City, thus contributing to the creation of a segmented historical narrative that precludes a more sweeping view of the city.

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